Side:Ranarnya 07

エピソード文字数 8,572文字

 城の前庭は、不気味なほどに静まり返っていた。
 氷漬けとなった人間たちの隙間を、風がひゅうひゅうと吹き抜ける。驚くほど寒いのは、氷柱の放つ青白い光のせいかもしれない。
 それとも、自分の心が冷えているのだろうか? 分からない――
 唇が切れるほどに強く噛みしめ、ラナーニャはただそこに立っていた。
「ねえお姉様……」
 背後から現れた妹がゆっくり歩みよってくる、その足音がする。
 姉姫のすぐ傍まで来て止まったクローディアは、くすぐるような声で囁いた。
「……お姉様もわたくしたちの仲間になればいいのよ? お疲れでしょう。とっても楽になれるわよ?」
「……うるさい……」
「お姉様、お苦しいのでしょう? お父様のことで」
「……うるさい」
「だって、お姉様がしてしまったことはこの国においては死者を冒涜すること、その上国王陛下の魂、それはひいては国民全体を裏切る――」
 うるさい!
 怒鳴ったつもりが、声にならなかった。
 からからに渇いた喉が、焼け付くように痛い。
 クローディアの告げた言葉が、体中を熱して冷やして滅茶苦茶にする。
 クローディアは、軽快な足取りでラナーニャの前に回った。
 そして妹は、ふふ、と蕩けるような微笑みを浮かべた。
「罪滅ぼしはしましょうね、お姉様。もうあなたはイリス神の申し子ではない――」
 妹の手が、
 さらっと、自分の髪の毛に触れていった。
 とたんに、すとんと何かが抜け落ちたような気がした。
 目の前で、不思議な現象が起こり始める。
 クローディアの黒真珠のように美しかった髪が、赤く……紅く染まっていく。まるでラナーニャ自身の髪の、よう、に、
 自分の……?
 はっと自分の髪を一房取って凝視し、ラナーニャは瞠目した。
 この暗がりの中でも、はっきりと分かる変化。
 ――色がない。
 一瞬、そう感じてしまうほど暗闇になじむ――漆黒の色。
 自分の髪に……あの紅色がない。
 くすくすとクローディアが笑った。紅色に染まった己の髪を、愛おしそうに撫でて。
 そして、
「こちらももらわなくてはね……お姉様、交換しましょ」
 顔を引き寄せられる。
 その黒い瞳に吸い込まれそうになる。だんだんと桃色に変わっていく妹の瞳は、夜の闇の中で妖艶な光を帯びた。
「お姉様。……これは、罪滅ぼしよ」
 囁かれる、悪魔の声。
 いや、それとも神の声だろうか。

 しかし、ちりちりと痛む意識の底が――
 ほんの少しの違和感をもって、うずいている。

 なぜ?
 なぜクローディアは、そのこと(・・・・)を知っている?

 オーディやクローディアの言葉を信じるなら、それはリーディナが裏切り者だったからだということになる。
 たしかにリーディナは、神殿にまで入ってきた。自分が――イリス神像の前で告げたことを、聞いていた可能性は、ある。
 そこまで考えて、ラナーニャは頭を振る。自分はリーディナを信じると決めた。仮にリーディナがあれを知っていても、他人に告げ口をするはずがない。
 では他に誰が?
 他に……誰かがいたか?
 そう考えたその刹那、彼女の心を一気に浮上させる声が、暗い世界に一条の光のように差し込んだ。

「姫様。ご無事……ですか」

 クローディアが形相を変えて、ばっと振り向いた。
「お前! どうして――!」
 ラナーニャは体が震えて動けなかった。
 喜びで体が震えて、動けなかった。
 乾いていた口を何度もぱくぱくさせて、ようやく紡いだ名前――
「リー……ディナ」
「私は無事です、我が姫」
 凛として前庭を通った声。
 この凍りついた世界に、まるで奇跡が降ったかのような鮮やかな色を伴って――
 ラナーニャの体が動いた。まるで導かれるように自然に。振り向くと同時、地面を蹴っていた。その人に向かって。
 リーディナ、リーディナ、リーディナ……!
 小さな体の長姫を、抱きとめた真実の家臣。
「姫。我が姫。よくぞ……ご無事で」
 抱きしめてくれた腕に力がある。ああ、やっぱり私のリーディナは強い――
 そう思ったラナーニャは、不意にリーディナの背中に回した手にねっとりとした感触を覚え、ぎくりとする。
「リーディナ、け、が、を」
「……さすがにあの数は辛かった。それに」
 まさか――とリーディナはなぜか微笑みながら、ラナーニャを見下ろした。
「いるとは思っていなかったのです。……玄武の者が、クローディア様以外に」
「なに……?」
 リーディナの表情が険しくなる。その鋭い目つきは、ラナーニャではなくまっすぐ前に――
「まさかあのような者を抱えているとは。抜け目がないことですね。申し訳ありませんが、彼には“迷い子”の餌食となって頂きました」
 クローディアのつまらなそうな声が聞こえる。
「……あの男もやられてしまったの。神殿での失敗といい、弱いことね」
 誰のこと
 問おうとしたラナーニャに、一人の人物の記憶がかぶさってくる。
 いや、それは記憶とも呼べないほどの――小さな。なぜならその人物とラナーニャは、一緒にいた時間こそそれなりでも、一言も言葉を交わしていない。
 あの神殿に向かう小舟に、ともに乗っていたもう一人の人物。
 ――船頭。
 顔さえろくに見なかったその男の印象。小男。無口。まるで印象がない不思議な男。
 あれが玄武の者? 神殿での失敗?
 そう思った瞬間、ラナーニャは思い及んで目を大きく見開いた。

 ――聖水をくぐりなさい。
 ――そうすればあなたの罪は赦される。

 あの声。あの声は――!

 クローディアの方を振り返りたかった。
 けれどできなかった。全身はもう限界を突破したように、震えるのをやめていた。
 震えない。動けない。もう何も、できなくなったように。
 その姉姫の後姿を、クローディアは見たのだろう――
 うふふふ、と貴婦人の笑みをこぼし、
「そうよお姉様。お姉様の考えている通りよ。私たち玄武は、相手の心を操ることを得手としているんだもの」
 さらり、と紅くなった髪を指で梳き流しながら言った。
「でもやっぱり私が行えばよかったわ。私なら絶対に失敗しなかったのに」
 不満そうに流し目を離れた場所にいる双子の兄に送る。
 オーディは肩をすくめた。
「仕方ないだろう? あの舟に巫女以外の王族は乗ってはいけない決まりなんだ」
「面倒な慣習だこと。ねえお兄様、これからそういう邪魔な決まりも、全部壊してしまいましょうね」
「ちゃんとした理由がある。あの舟が転覆した時に、一度に二人も三人も王族が死んでは困る」
 生真面目に返事をしてから、オーディはふとひとつ息を吐いた。
「そもそもわたしは、姉上には一度帰城して頂こうと考えていたからな。あの男が失敗したところで困らない」
「それはどういう意味でございますか、オーディ様」
 リーディナがラナーニャを背中に隠しながら、威嚇の声音で問う。
 だめだ――リーディナだけに戦わせてはいけない。
 ラナーニャは鉛のように重い足を、体をむりやり動かした。
 目の前にはリーディナの背中。
 ――リーディナの陰から出ることができない。すくんだまま、リーディナの肩越しに見つめる先に弟がいる。
 オーディはゆったりと唇に笑みを浮かべた。
「――わたしは、姉上が好きなんですよ――」
 一歩、二歩と。
 歩み寄ってくる弟の背後に、大きな暗い影が見えたような気がした。
 リーディナとの間合いを詰めて、剣先をすっとこちらに向ける。
「大切な姉上。あなたの最期は、ちゃんとこの目で見届けたい」
 月光を剣先が弾いて、冷たい光を散らした。
「せっかくご無事だったんだ。わたしがこの手で送ってさしあげましょう――父上と同じ所ではないかもしれませんが」
 不気味なほどに優しく――
 弟は、笑った。
 その刹那に。
 リーディナの体に、力が漲った。
「―――!」
 声にならない詠唱が、前庭を満たした。
 地面がとてつもなく大きな拳を叩きつけられたかのように震えた。
 振動が彼らの足元の大量の砂を舞い上げる。
 湧き起こったかすかな風が、それをさらにかき回す。
 視界が一瞬で、砂埃に乱された。
「きゃっ――!」
 クローディアが悲鳴を上げた。オーディとヴァディシスがとっさに腕で目を覆った。
 ラナーニャの手首を、リーディナが掴んだ。
 不意の浮遊感がラナーニャを襲う。
 ぐにゃりと神経がねじ曲がるような心地悪さの中で、手首を掴むリーディナの手の熱さだけが支え。
 次の瞬間には、彼女の体はどこかに放り出されて、地面に叩きつけられた。
「姫様!」
 リーディナの呼ぶ声に、必死で体を起こす。体中がハンマーで殴られ続けるかのように痛む。けれどそのまま転がっていてはいけないと、脳の片隅が叫んでいる。
「申し訳ございません、術を安定させる余裕がなかったのです――」
 リーディナはラナーニャの体を支えながら、早口にそう言った。
 大丈夫だ、とかすれた声で、ラナーニャは言った。
 頬に、冷たい風が触れた。
 城の前庭で感じた、底冷えする風ではない。潮の匂いが入り混じっている。
「ここは……?」
 周囲は暗かった。日が落ちた夜の色だ。
 痛みをこらえて緩慢に辺りを見渡すが、あの前庭の異常な明るさの後では、中々景色が見えてこなかった。
「どうやら海の近くまで来られたようです」
 リーディナはそう言った。
 具現士の術には、瞬間移動がある。
 ただし物凄く高度な術だ。まして詠唱も魔法陣もなしでは、どこに飛ばされるのかリーディナも分かっていなかったのだろう。
 何故そんな危険な賭けに出たのか? 決まっている。
「……逃げ、られた、のか……?」
「一時的です」
 リーディナはきっぱりと言った。
 ふいに足に鈍痛を覚えて、ラナーニャはよろけた。――城門での戦いで、“迷い子”から受けた傷が再び痛みだした。
 リーディナの手が伸び、彼女の主君を支える。
「すまない……」
 ラナーニャは奥歯をかみしめ、「大丈夫だ」と彼女の体を押し放した。大きく呼吸をし、あたりを見渡す。
 ようやく目が慣れて真っ先に見えたものは、空にぽっかりと浮かぶ月だった。昨夜の黄金のリング――≪月闇の扉≫ではない。真ん丸の満月である。
 その光はあまりにも遠かった。
 リーディナが月の位置を見て、何かを呟いた。
「リー……?」
「姫様」
 これをお持ち下さい――そう言って、リーディナは服の中から何かを取り出した。
 差し出された掌に載っていたのは、小さな丸い石。
 あの神殿で見つけた、ブルーパールだった。
 立つのに精いっぱいで身じろぎするのも難しいラナーニャの手に握らせ、にっこりと微笑む。
「お守りです」
「……お前だって危ないんだ。お守りなら、お前が持っていた方が――」
「姫様の身の方が大切です」
「そんな……!」
「私はもう長くもちません」
 リーディナが紡いだ言葉に、ラナーニャははっと自分の両手を見下ろした。剣はリーディナに抱きついた時に取り落としてしまっていた。空の両手には、べったりと血がついていた。
 ラナーニャは思い出した。リーディナが自分を背中にかばってくれた時に、リーディナの背中が見えた。あの瞬間は、歩み寄ってくるオーディに気を取られて、見えているものの意味をはっきりと考えることができなかった。それが今、脳裏に蘇る。
 暗くてよく見えなかった。
 それでも、ひとつだけ分かる。その傷は、爪や牙でつけられたものとは違っていた。
「―――」
 クローディアは言った。リーディナは花火のように散ったの。
「ク――ロー、ディア、が、やったの……か」
 途切れ途切れに言った言葉に、リーディナは答えなかった。しかしきっとそうなのだろう。“迷い子”に人間を花火のように死なせる技を持っている者がいるとは聞いたことがない。牙や爪、物理的な方法での攻撃が基本なのだ。彼らは――人間を喰らうのだから。
 そうなのか。
 リーディナを傷つけたのは、妹なのか。
 『私はもう長くもちません』そう言わせたのは――
「姫様!」
 リーディナは強く、ラナーニャの両腕を掴んだ。
「それ以上考えてはなりません。いいですか、今考えるべきなのは、逃げる方法だけです。ここから逃げて、生き延びるのです、姫様」
 ラナーニャはあえいだ。
「――けが、を、治療――しな、きゃ、」
 途切れ途切れにようやく、それだけ言った。「リーディナ、怪我を」
 リーディナは首を振った。
「今からでは間に合いません。私に残されている力は、別のところに使います」
 ――では何に使う?
 ラナーニャは引きつった。
「逃がす、ために……?」
「姫様」
「逃げる、のか。お前を犠牲にして、私だけが? どうして、」
 リーディナの顔が、よく見えない。
 肌が冷え切って、世界から隔離されていくような気がする。虚ろに視線をさまよわせてみても、目に映るもの何もかもが曖昧で、まるで幻のように思えて。
 確かに感じられるものは、自分の内側にある焼け付くような痛みだけ――
「どうして今更――。父上が亡くなって、オーディも、クローディアも、叔父上も、みんな……」
 生き延びる?
 弟は言った。『わたしがこの手で送ってさしあげましょう』と。
 弟妹たちは、私に何を望んだ?
 元々出来損ないの自分だ。何のために王族に生まれたのか、何のために城にいるのか、さっぱり分からなかった自分だ。その上リーディナが今目の前で死を決意して、自分はその心を少しも揺るがすこともできない。彼女の決心を止められない。
 力がない。
 それなのにどうして、どうしてこの上生き延びろなどと――
「――どうして私が生きていなくてはいけない!」
 唐突に、
 リーディナはラナーニャを抱きしめた。
「――ごめんなさい、姫様……」
 リーディナの頬を、一筋の涙が伝って落ちた。
 ラナーニャの肩口へと。
 その一滴が、ラナーニャの心を打った。彼女の言葉と共に。
「ごめんなさい。あなたを苦しめることになる。あなたをたった一人で過酷な道へ放り出すことになる。だけど私は」
 次に顔を上げた時、リーディナはもう、泣いてはいなかった。
「……私は、どうしても耐えられない。あなたの人生がここで終わってしまうことが」
 リーディナは、そっと微笑んだ。
「“生きていてほしい”と私はあなたに望みます。私を生涯、恨んでくれても構わないのです。それでも、死なないで――」
「―――」
 ひたむきな目が、ラナーニャの心を掴んで放さなくなる。
 それでも抵抗せずにいられない。リーディナがラナーニャの死を恐れるのなら、ラナーニャだって――
「私だって、お前に死んでほしくなどないのに……! それが叶わないなら、私の願いには、心には、一体何の意味がある!」
 力の限り吠えた。
 老婆のようにしゃがれて、獣のように獰猛な声が、夜闇に響いて霧散する。
 暴れようとするラナーニャの腕を、リーディナはしっかりと抑えていた。
 彼女は目を逸らさなかった。壊れそうな彼女の主をただ見つめいた。やがて、その唇が、何かを言おうと静かに開いた。
 しかし、それが声になる前に。

 見つけた

 横から新しい声が割り込んで、にわかに空気が騒がしくなった。
 二人からさほど離れていない位置の地面に、金色の魔法陣が発生し、そして次の瞬間にはそこに二人の人物が姿を現していた。ラナーニャの弟妹たち――
「……姉上、こんなところにいらしたんですか」
 オーディは迷子になった子供を叱るような声で言った。
「もうわたしたちを困らせないで下さいね。城を放っておくわけにはいかないんです。これからたくさんやることがある――」
 そこで言葉を切った弟は、リーディナの腕に掴まれる姉の姿に、眉をひそめた。
 その心を代弁するかのように、隣でクローディアが大仰に「お姉様ったら」と扇でもあれば口元を隠しそうな仕種で姉を見た。
「見苦しいこと、そんな顔をなさって! オーディ、これではわたくしたち自慢のお姉様の美しさが台無しだわ」
「……そうだな」
 返すオーディの声が冷えていた。
 まるで何かを凍らせたかのような。
 ――何を?
 声に宿るのは、心。
 オーディは軽く剣を握り直した。
「クローディアの言う通り。姉上、あなたをそれ以上醜くするわけにはいかない。シレジアは美と豊穣の国。その国の栄えある長姫として、美しいまま死んで下さい」
「………」
 ラナーニャの体から、全ての力が消えようとしていた。
 リーディナの支えがなければ立っていられなかった体が、揺れた。
 しかしリーディナは、そのまま彼女の主が崩れ落ちるのを許さなかった。
「……姫様」
 そっと、ラナーニャの髪を撫でて。
 そしてなぜか――
 高らかに。

 歌いだした。

  それは昔のものがたり
  小さな島に うつくしき女神おりたって
  太陽の光あびながら やさしい声で ことばをつむぐ
  聴いていたのは島の花々 そして動物

  それはうつくしき女神の
  小さなひととき 秘密のひととき
  太陽の光あびながら やさしい声は 平和をつむぐ
  なびくは紅の髪 輝く桃色の瞳

  ある日その島の ひとりの若者が
  女神に恋し その名を呼んだ
  ふりむいた女神 若者の心にふれて
  はじめての想い 胸の奥をこがす
  
  うつくしき女神と ひとりの若者
  恋に落ちた二人は けれど結ばれることかなわず

  悲しみの中で
  女神は彼に背を向けた
  彼の必死に呼ぶ声が
  彼女の紅色の髪を引いていたのに

  女神のこぼした涙 真珠のように輝く青
  女神は島のまわりに散りばめた

  それは昔のものがたり
  女神の思し召し すべてを忘れた男
  小さな島に人々を集め
  一国を築き 王となった

  小さな島を囲む青
  女神は今でも男をまもってる 消えない愛はそこにあるから

 それはシレジアの民謡(フォルクスリート)
 あまりにも場違いな行動に、さしもの弟妹も呆気に取られた。
 歌い終わって、リーディナは言った。
 とても優しい声で。
「この歌から……ブルーパールという言葉が生まれました。我が姫、あなたは生まれたとき、イリス神の特別な加護を受けた者であるようにと、亡き父王が名づけられたそうですよ」
「リー……」
「さあ」
 とん
 リーディナが軽く押しただけで、風に吹かれた草のように簡単に、ラナーニャの体は家臣から離れる。
 ぬくもりがなくなっていく。支えがなくなっていく。そのまま倒れるかと思ったラナーニャの体に、
 不意に、かかったのは浮力。
 クローディアが形相を変えた。
「お前、今の歌は――!」
 リーディナが、全てを終わらせた顔で微笑んだ。
 足元がふわふわと浮いている。瞬間移動の浮力とはまた違う。現実味のない感覚に混乱するラナーニャは、ふと手が熱いことに気が付いて、視線を自分の手にやった。
 無意識に強く握っていた拳から、光が溢れていた。青い、碧い――海の光。
 拳の中に何を握っていたのか、ラナーニャは不意に思い出した。先ほどリーディナから手渡された、それは、
「お止めなさい!」
 クローディアが叫んだ。
「そんなこと、できるわけがないでしょう! この国自体の力場がどれほどのものか忘れたの!」
 何を言っているんだ? 何を――
 ラナーニャ口を動かした。けれど声が出ない。彼女自身の耳まで届かない。
「姫様」
 代わりに聞こえたリーディナの声は、不思議なほど落ち着いていた。
「あなたは、いずれ一度は外に出た方がよいと、思っておりました。そのための方法を私はたくさん探したのです。もちろん本当は、普通に国を出るのが一番なのですが……」
 この方法は最後の手段だったのです、と彼女は言った。
「この術を使わずに済むことを祈っていたのですが。そして願わくば、私も共に参りたいと――」
 リーディナ、リーディナ
 何度も名を呼ぶのに。唇がかたどっていることに、気づいているだろうに。
 リーディナは微笑むのだ。残酷なほど優しく。
「よい王になれと、言いました。けれど本当は、本当はそんなことはどうでもよかった。ただ私は、あなたが幸せに生きていてくれれば、それで」
 ラナーニャさま――
 最後に囁くようにそう呼んで、

 ―――!

 全身で叫んだ。かの人の名を。
 大切で大切で大切すぎる人の名を。
 自分の体に何かの力がかかる。視界がぶれる。揺れている。ものすごい振動。視界からあの人の姿が、あの人の姿がああ視界から視界から視界から、

 最後の――
 瞬間に。

 ……見えた、のは。

 クローディアの放った炎に、―――

 ラナーニャの目尻から
 一筋の、(ブルー)



 その日、青い光が飛んだ――
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