第十九話 白き女

エピソード文字数 6,515文字

ルドラの家は、やはり外から見た時に感じたように二階建ての作りのようだった。玄関に踏み入れると、突き当たりの壁に面して右手に階段が見え、それより手前に扉が二つ、目に入った。
グリンデが玄関に近い方の扉を開け、そっと中へ入ると、オリビアもそれに続いた。いや続いたというより引かれたといったほうが適切かもしれない。足先は自然とグリンデの背を追ってゆく。
踏み入れた先は調理場のようで、この家に入った時から微かに漂っていた、食欲をそそる芳香がより強く鼻を包んだ。まだ作りたてなのだろう。壁に隣接している竈に置いてある鍋は、蓋が閉められておらず、中から少しの湯気を出している。竈の向かいに、小さなテーブルをはさんで木の棚が置かれていて、包丁などの調理道具の他に、無数の瓶が置かれていた。
(このキノコ……たしかグリンデさんの家で見かけたような……)
流されるまま……とはいっても流石に意識までは失ってはいない。オリビアはそっと天井を見上げると、そこには様々な植物たちが紐で吊るされており、その中につい先日見かけたばかりのものがあることに気がついた。
見覚えのあるそのキノコを眺めていると、すぐに背中を風が撫でた。族長が帰宅したのである。彼女の手には木で出来た奇妙な箱を抱えている。
「すみません、探し物に時間がかかってしまって。どうぞこちらへ」
ルドラは手にしていた箱を床に置き、調理場の左手奥にある扉を開けた。
調理場の奥の部屋には大きなテーブルがあり、壁にはレンガで造られた暖炉があった。ここは応接室として、郷の者達を招いている様が想像できる。
「……おかけになっていて下さい。少し準備をしてきますので」
その場の雰囲気もあってか、堅苦しい様子ながらもオリビアは軽くお辞儀を返すと、椅子に腰をかけた。
見た目は若いが、やはり族長と呼ばれるだけあってか、すこぶる品がある。微かな笑みまで交えていた。ルドラもそれに対し軽くお辞儀を返すと、再び調理場へ戻って行った。
(石板……?それになんだろう。神様の像?)
座っていられただけ、まだ真面か。この状況ながらも抑えられなかったようだ。強い好奇心が彼女に眠っているのが解る。オリビアは椅子に腰かけながら辺りを見渡し、その部屋の壁際の棚に置かれてある、奇妙な物に興味を奪われていた。
立てかけるようにして置いてあるその石板は、綺麗な正方形をしており、鈍い光沢を放っている。なにやら文字が刻まれているようだった。その隣に置いてある像は女性のような姿をしているのだが、額に魚の鰭のような物があり、背中には蝶のような羽根をつけている。
それが何なのか、と考えている時間を与えてはくれなかった。すぐにルドラが二人の元へ戻ってきた。手にしている木のトレイには、湯気を立たせた椀三つと、大きな骨付きのこんがりと焼けた肉、そして皿とフォークを乗せている。
「お二人ともお腹がすいたでしょう……。お口に合うかわかりませんが、どうぞお召し上がりください。そして……まずははじめましてですね。族長のルドラと申します」
「……オリビアと申します」
先程見上げたものを思い出す。決して恐ろしくはないが、間近で見ると威圧感がある。気品漂うルドラの眼差しは闇夜を照らす月光の様、全てを見透かしているかのようだ。それはオリビアの心を委縮させ、以前のものより深いお辞儀を促した。
勿論、伝説の魔女は動じてはいない。オリビアの緊張をよそに、既にナイフを肉に押しつけ丁寧に切り取り、フォークで口にそれを運んでいる。
思えばまともに食事をしていない。グリンデのその様子を見せつけられると、とても誘惑には勝てなかった。頭の中は依然、深い霧に覆われたままなのだが、欲望は実に忠実だった。グリンデが先に行動したのを見て、安心した部分も大きいだろう。オリビアもスープの入ったカップに手をかけ、口元へと運んでいた。
オリビアのその様子を見て、ルドラも何か感じるものがあったようだ。先ほどより表情は崩れ、温かみのある笑みを足しつつ、口を開いた。
「突然この郷に来て、驚いていることばかりでしょう。カシムから少しお話があったかと思いますが、やはり、まずはこの郷のことをお話しさせて頂くべきかと思います。」

ルドラは、カシムが二人に語った事を含め、様々な事を話し始めた。
この郷の人口は約七十名ほどで、それぞれが役割を持って生活している事。中でも最近は、先人達が残した書物が劣化してきており、より未来へ確実に残す為に少しずつ森深くにあるランカ石にナイフを使って文字を残すことに力をいれている事が、ルドラが語った話の入口部分であった。
それは勿論、ルドラもカシムと同じ考えで、いきなり全てを知る必要、話す必要はないと考えていたからであった。オリビアの表情と相談しながら少しずつ。落ち着いた口調のお陰でもあっただろう。段階を踏まえながら語られた話は、少女の表情を動転させてはいなかった。
そしていよいよである。ルドラは大きな一歩を踏み出した。その内容は"魔法"の存在を知る者でしか知らない、このアヌーダの郷の中枢に関わるものであった。
「……そしてこの郷の族長は代々、先代から交霊術を受け継いでいて、度々、森の奥にある泉へ向かいルルージャ様の声を聞くの。つい先日もその泉を訪れて『近々重要な客人が現れる』との預言を受け取ったのだけど……まさかグリンデ様とは思いもよりませんでした」
交霊術、預言……。この言葉を聞いて首を傾げない者はいない。オリビアも例外ではなく、首を傾ける寸前であった。少女の反応を予測していたのか、その動作をする前にルドラが口を開いた。
「ルルージャ様は清き泉の中に棲んでいらっしゃる大妖精様で、その泉の一つがこの森の奥にあるの。普段は目に見えないのだけれども、交霊術を身に付けた者がその泉の水面に触れると、ほんの少しの間、ルルージャ様とお話しが出来るのよ。ルルージャ様はこの地の水を伝って、この国の様子を知る事ができるの」
妖精……。オリビアは、しばしば絵本の世界に出てくる、背中に羽根の生えた手のひらに載るほどの小さな女性を思い浮かべた。“大”妖精というだけあって、その妖精たちをまとめている神のような存在なのだろうか。先ほどみた石造は、そのルルージャ様とやらを模しているものなのだろうか。
その大妖精が住む泉に触れると話ができる……。以前の自分だったら、まず理解はできない話だろう。しかし触れると力を得る、この"魔法"という存在を知った以上、その話もあまり違和感なく受け入れることが出来てしまっていた。
「以前、我の家で、おんしに黄色いバラをやっただろう。あの薔薇は、その泉のほとりでルドラが摘んだものだ」
あぁ、この薔薇か。少女の心は単純だ。その話を聞いて、深く考える前にショルダーバックに入っている、乙女の涙が入った小瓶を取り出していた。
この花はオリビアが、母の死の悲しみに暮れているところ、グリンデがそっと差し出してくれたものだった。チェルネツの森から出て、自宅近くの母のお墓の周りに数本植えた後、再び森をくぐり、二人はドロネアの洞窟へ向かった。母への悲しみを忘れないため、そして母のぬくもりを感じるため、こうして一輪だけ瓶に入れて持ち運んでいたのであった。
(でもグリンデさんはずっと森を出ていなかったはずじゃ……どうやってルドラさんから、このバラを受け取ったのだろう)
薔薇を手に取り、ようやく少女に思考が宿った。
「あの……ルドラさんから受け取ったって……」
「……先ほど話した交霊術で、ルルージャ様を通して受け取ったお言葉から、世の中に変化が起きたと感じた時に、この郷の族長はチェルネツの森に向かい、その事をグリンデ様に伝えるのよ。この郷の役割のひとつ、『魔法が再びどこかであらわれていないかを見守る』というのはそういう意味があるの」
「でも、チェルネツの森では道に迷ってしまうのではないですか?」
実際に自分も足を踏み入れている。先ほどの川辺の件もある。チェルネツの森に行く、という話を聞くと、どうしても真っ先にあの濃い霧の存在を思い出してしまうのであった。
「えぇ……その通りよ。森の奥へは近づけないの。だからあの森に入ってすぐ、霧が深くないところに目印があって、その場所で、ある旋律を笛で吹くのよ。そして、グリンデ様自身からいらして頂くの」
そういうとルドラは口笛を奏でた。その旋律は森で矢を向けられた時に、グリンデが奏でたものと同じものであった。一六〇年前から伝わっていたものなのか。それは魔法の存在を知っている者だけがわかる秘密の旋律だったようだ。
ふと上品な手つきで扱われていた、ナイフとフォークが動きを止めた。その主は、苦虫を噛み潰したような表情である。
「……どうやら大昔にその噂が流れたのか、たまにチェルネツの森で訳の分からん、聴いた事のない下手くそな旋律を聴いたわ。そやつらを混乱させて、森の入口まで運ぶのが、ほんに大変だったわい」
(そういうことだったんだ……)
オリビアは子供の頃に母から聞かされた、チェルネツの森でうかつに笛を吹くと、どこからともなくグリンデがあらわれて、こらしめられるという話を思い出していた。伝承とは、やはりあやふやなものである。真実を隠し、形を変えて現代に伝わっていたのであった。
グリンデはかつて帝国から追われた身である事と、魔法を使える身である事から、負い目を感じ、自らが森を出る事は控えなければならないと感じていた。よほどの事がない限り、と腹に括っていたのだが、実に百六十年ぶりに魔法の気配……コインを持ったオリビアが訪れた事が引き金となり、森の外へ出る決心をしたのであった。そしてもう一つ、森を出ようと思うきっかけがあった。
「つい最近も変化を感じていて、チェルネツの森に行ってグリンデ様にお会いしていたのよ」
ルドラの表情が、少し緊張した面持ちに変わったことを少女も気が付いた。
「どうも各地で不自然な自然現象が起きているみたいなの。まだ魔法の存在は現れてはいないようだけれども、ルルージャ様も違和感を感じていらっしゃるようで……」
ルドラは交霊術により違和感を察し、オリビアがチェルネツの森を訪れる少し前に、あの森に足を踏み入れていたのであった。
オリビアの母の命を奪った、あの病の再来も怪しい。百年以上もの間、沈黙を続けていた魔法の気配を、何度も伺わせる事は異常である。これは何かが起きている、そう感じざるを得なかったのだ。
グリンデの手先はフォークとナイフを捉えてはいない。口だけが重々しく動いた。
「……そう。ルドラが森に来てから、こちらでも大きな変化があっての。それで久しく森を出たのだ」
誰かの喉がごくりと大きく鳴ったような気がした。
ほとんどはグリンデの言葉によるものであった。二人は、オリビアがチェルネツの森に足を踏み入れた理由である白き女の件、そしてドロネアの洞窟で起きた事をルドラに説明した。

「そんな!マリーですって?キメラの存在は母からも伝えられておりますが、まさか……。あの……私が言うのも失礼ですが、いくら年月が経っているとはいえ、よく戦えましたね……」
「……大昔の話だ。それにあやつは神でも何でもない。ただの気の狂った化け物よ。それよりルドラよ、白き女の話やコインに心当たりはあらんか」
「……そのコインに心当たりはないですが、白肌の女性……。彼女には少し心当たりがあります」
ルドラは立ち上がり、部屋の角に置いてあった机の引き出しを開けた。
やはりこの部屋にいた誰しもが、話の途中から手を止めてしまっていた。半端に残された料理が乗る皿達は、テーブルの端へと追いやられ、持ち出しだされた地図がその領地の大半を得た。
「グリンデ様はご存知の事かと思いますが、いま私たちがいる、このアヌーダの森の南西にあるエルビス山脈の中腹に、ラウラ聖堂院という聖堂院がございます。この聖堂院は傷を癒すとされている霊水の沸く泉があり、多くの傷を負った人々が、その霊水を求めて足を運んでいます。帝国城下に住む人たちは、この話で持ちきりだそうです」
ルドラが指差した場所を見て、グリンデも確信したように呟いた。
「……霊水。やはりか」
グリンデはオリビアの持つコインの発する、白い魔法に少し心当たりがあった。百六十年前の争いの際に霊水に触れる機会があったのだが、その霊水が発する、魔法のような光にそっくりであったのだ。
霊水の輝きは、魔法特有の動きのある光り方をせず、曇りガラスから覗く炭火のように瞬きを見せず、ぼんやりと淡い光を放っていたのだが、コインの放つ白い光の色を見た時、どうもその霊水を彷彿とさせていたのだった。
霊水の白き光は、黒羽族の持つ、忌々しく渦巻くような魔法の光り方をせず、むしろ何処か懐かしく、思わず手を伸ばし、触れたくなるほどに優しい光を放っていた。そもそも百六十年前の争いの中、様々な種の魔法の光を見てきたが、黒羽族も含め、白き光に出会った事は、この霊水の輝きの一度きりであった。
グリンデは魔力を身に宿してから、数度、自然の中で魔法の光のような輝きを目にした事があったが、エルビス山脈も、まさに神が創ったかのごとく芸術的で、星の力を感じざるを得ない場所であった。もしかしたらその霊水は、星の力の影響を強く受けて、魔法のように白く光っているのかもしれない、と推測していた。
ルドラが示す、霊水の沸く地、ラウラ聖堂院。グリンデも、その地に何か手掛かりがあるのではないだろうか、と睨んでいた。
「このラウラ聖堂院ですが、やはり聖堂院ということもあって、多くの孤児が集まっているのですが、その孤児の中に変わった子がいるそうなのです。髪や肌が雪のように白く、何より治癒の力を持っているそうです」
「治癒の力って!」
「そう、まさに、オリビアさんが手にしたコインのように、その女性が願いを込めると、たちまち病が治るそうなの。その力を求めて、聖堂院には多くの人達が通っているそうよ」
グリンデはオリビアと出会い、白き魔法を見た際に、直感的に危険なものではないと感じていた。が故に、オリビアにそのコインを渡して欲しいと頼まれた時、何の抵抗もなく彼女に差し出していたのであった。
グリンデの感が正しければ、コインを預けたその白き女性は、周囲を傷つけるような危険な存在ではないかもしれない。しかし危険な香りのしないものとはいえ、魔法の再来。そしてやはり、その白き女性が発した、自分にコインを渡して欲しいと強く頼んだ事が、深く気がかりであった。ラウラ聖堂院にいる者は、オリビアの知る者なのだろうか。
(……しかし名が知れているとはな)
魔女にとってそれは分が悪い話だが、表情には一切表れてはいなかった。長年生きてくると、感情論より現実が勝る。暇はない。すぐに別の案を練らなければ、少しずつ理想の未来は遠のいてしまうのだ。
沈黙をルドラの言葉が切り裂いた。
「グリンデ様、そういえば秘薬を作るために薬草を探していると仰ってましたが、その次の薬草はこのエルビス山脈に生えているのではないですか?」
ルドラは亡き祖父から聞いた、グリンデが百六十年前に伝説の秘薬を作りだした話をしっかりと覚えていた。
「あぁ。ラウラ聖堂院がある、この雪山に生えておる」
テーブルに広げてある地図を指差しながら、グリンデは告げた。
「次の目的地はこのエルビス山脈。ラウラ聖堂院に向かい、その白き女が小娘の知る者か確認する。そして、その先の雪深い森にて薬草を手に入れる」
オリビアの次の旅路が決まったように思われた。しかし、次にグリンデが発した言葉はその予想を裏切った。
「だが小娘よ。ラウラ聖堂院でその者の顔を確認したのち、我と一度この郷に帰って来るぞ。そのあとは我一人で向かう」
魔女の言葉は少女の心に鋭く突き刺さった。
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